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Lors d’un voyage culturel à New York, Calliopée a poussé la porte d’une église de Harlem, au nord de Manhattan, et a assisté à une messe gospel, typique de ce quartier. Témoignage d’une expérience d’immersion originale, vive, et haute en couleurs.

Le dimanche matin dans Harlem, c’est l’effervescence. Les croyants se rassemblent pour célébrer la messe gospel. Ce ne sont pas les cloches qui animent le quartier, mais les chants chrétiens qui s’élèvent depuis les églises baptistes afro-américaines. La First Corinthian Baptist Church accueille chaleureusement les non-paroissiens. Calliopée vous conseille d’assister au premier office, celui de 8h, plus authentique et moins touristique que celui de 10h. Vous ne regretterez pas cet effort matinal.

7h45. Nous entrons et découvrons une salle principale surmontée d’un balcon, qui entoure une large scène. Il s’agit d’un ancien théâtre. Des écrans géants habillent les murs. Face à nous, de grandes affiches, répétant « It’s better than you », ou « Be human ». Avant même le début de la célébration, la joie d’être ensemble se lit sur les visages des croyants. Les chanteurs se rassemblent, les familles se retrouvent. L’orchestre entonne une mélodie qui s’intensifie peu à peu. La chorale monte sur scène. Un décompte apparaît sur les écrans. Le silence envahit l’assemblée.

Il est 8 heures, et un premier refrain rythmé et festif donne tout de suite le ton de la messe qui s’annonce. Le soliste propose un air, volontiers repris par les fidèles et amplifié par une trentaine de personnes qui composent la chorale. Les paroles sont retranscrites sur les écrans, pour les touristes qui les découvrent. Impossible de rester de marbre face à tant d’énergie, de gaité et de ferveur. Les chants s’enchainent, la vigueur ne diminue pas. L’ambiance nous entraîne à taper des mains joyeusement.

Après l’ouverture musicale, vient le temps de la parole. Quelques vidéos de publicité pour la paroisse animent les écrans durant l’intermède. Une femme pasteur s’avance et commence un discours convaincu, habité par sa foi. Son intonation est captivante, ses variations de rythme sont très vécues et font réagir l’assemblée. Après quelques mots de bienvenue, le pasteur invite les fidèles à aller saluer les nouveaux arrivants et les touristes. Nous apprécions alors les poignées de main et les fameux « hugs » à l’américaine. La lecture de l’évangile est suivie d’un long sermon, auquel participent les fidèles en témoignant à haute voix de leur approbation. Fidèles et touristes sont invités à faire un don au cours de l’office, dans une enveloppe distribuée à l’entrée.

Assister à une messe gospel est un incontournable au cours d’un voyage culturel à New York. Ces célébrations à la First Corinthian Baptist Church sont de vrais spectacles à l’américaine, surprenants autant que touchants. Attention néanmoins aux offices de milieu de matinée, qui peuvent devenir touristiques et commerciaux, avec parfois de longues files d’attente.

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